Parentes primatas do tamanho de um gato viveram no Ártico há 52 milhões de anos

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A análise de fósseis encontrados no extremo norte do Canadá revelou que duas espécies desconhecidas de antigos quase primatas viveram acima do Círculo Ártico há cerca de 52 milhões de anos, de acordo com uma nova pesquisa.

As criaturas agora extintas pertenciam a uma parte da árvore genealógica dos primatas que se ramificou antes que os ancestrais dos lêmures divergissem dos ancestrais comuns dos macacos, símios e humanos, disse o coautor do estudo Dr. Chris Beard, um distinto professor fundador de ecologia e biologia evolutiva na Universidade do Kansas e curador sênior do Instituto de Biodiversidade e do Museu de História Natural da universidade.

As duas espécies irmãs viviam no que hoje é a Ilha Ellesmere, no norte do Canadá. Eles são os primeiros primatomorfos conhecidos, ou parentes de primatas, que viveram em latitudes ao norte do Círculo Polar Ártico, de acordo com um estudo publicado na quarta-feira na revista PLOS UM.

As duas espécies foram nomeadas Ignacius mckennai e Ignacius dawsonae.

“Para ter uma ideia de como era Ignacius, imagine um cruzamento entre um lêmure e um esquilo com cerca de metade do tamanho de um gato doméstico”, disse Beard. “Ao contrário dos primatas vivos, Ignacius tinha olhos nas laterais da cabeça (em vez de voltados para a frente como os nossos) e tinha garras nos dedos das mãos e dos pés em vez de unhas.”

Quando os pesquisadores analisaram os fragmentos fósseis, os maxilares e dentes de Ignacius pareciam diferentes de outros primatomorfos que viviam nas regiões mais ao sul da América do Norte.

“O que tenho feito nos últimos dois anos é tentar entender o que eles estavam comendo e se estavam comendo materiais diferentes dos de latitudes médias”, disse a principal autora do estudo, Kristen Miller, estudante de doutorado na Universidade de Instituto de Biodiversidade de Kansas e Museu de História Natural.

Os primatomorfos do Ártico desenvolveram características especiais em suas mandíbulas e dentes para mastigar alimentos mais duros, como nozes e sementes, em oposição à sua dieta preferida de frutas maduras. Essa adaptação física ocorreu provavelmente porque, durante metade do ano, a espécie viveu na escuridão do inverno ártico, quando era muito mais difícil encontrar comida.

“Isso, pensamos, é provavelmente o maior desafio físico do ambiente antigo para esses animais”, disse Beard.

Essas descobertas também podem ser usadas para entender como os animais se adaptam e evoluem em meio a períodos de mudança climática – como acontece com as espécies que enfrentam hoje a crise climática causada pelo homem.

Pesquisadores acreditam que os primatomorfos descendem de uma espécie ancestral que viajou para o norte das regiões mais ao sul da América do Norte. Fósseis semelhantes foram encontrados em Wyoming, Texas, Montana e Colorado, de acordo com Miller.

“Nenhum parente primata jamais foi encontrado em latitudes tão extremas”, disse Miller. “Eles são mais comumente encontrados em torno do equador em regiões tropicais. Pude fazer uma análise filogenética, que me ajudou a entender como os fósseis da Ilha Ellesmere estão relacionados a espécies encontradas em latitudes médias da América do Norte.”

O ancestral comum das duas espécies de Ignacius provavelmente chegou à Ilha Ellesmere há cerca de 51 milhões de anos, disse Beard. Na época, era uma península que se projetava no Mar Ártico de partes adjacentes da América do Norte.

Ignacius mckennai e Ignacius dawsonae são nomeados em parte por causa de dois ex-colegas e mentores de Beard, ele explicou: os falecidos paleontólogos Dr. Mary Dawson do Museu Carnegie de História Natural em Pittsburgh e Dr. Malcolm McKenna do Museu Americano de História Natural em Nova York, ambos trabalharam extensivamente na Ilha Ellesmere.

Durante esses tempos antigos, o Círculo Polar Ártico era um lugar mais quente e hospitaleiro para a vida. O aquecimento global fez com que a região ficasse muito mais quente e úmida, com um ambiente pantanoso. As temperaturas mais altas durante este período provavelmente encorajaram o ancestral de Igancius a se aventurar no norte.

“As temperaturas do inverno podem ter chegado ao ponto de congelamento por curtos períodos de tempo, mas sabemos que quase nunca houve temperaturas de congelamento sustentadas porque crocodilianos foram encontrados na Ilha Ellesmere e eles não podem sobreviver a longos congelamentos”, disse Beard. “No verão, as temperaturas atingiram cerca de 70 graus Fahrenheit.”

Apesar das temperaturas mais altas, os primatomorfos ainda tiveram que se adaptar para sobreviver em seu ecossistema único do norte. Eles cresceram mais do que seus parentes do sul, que pareciam esquilos; esse crescimento geralmente ocorre em mamíferos que vivem nas latitudes do norte porque os ajuda a manter a temperatura corporal central necessária, disse Beard.

“(As descobertas) nos dizem para esperar mudanças dramáticas e dinâmicas no ecossistema do Ártico, à medida que ele se transforma diante do aquecimento contínuo”, disse Beard. “Alguns animais que atualmente não vivem no Ártico irão colonizar aquela região, e alguns deles irão se adaptar ao seu novo ambiente de forma semelhante a Ignacius. Da mesma forma, podemos esperar que alguns dos novos colonos se diversifiquem no Ártico, assim como Ignacius fez.”

Fonte: G1 – CNN

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